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Denis Priou

산개성단은 젊은 별들의 집합이다. 우리은하 평면에서 태어난 이 별들의 무리는 그 숫자가 조금씩 줄어드는데, 그 이유는 은하의 기조력과 중력 상호작용 때문에 별들이 무리에서 튀어나가기 때문이다. M46이라고 이름 붙혀진 위 산개성단은 상대적으로 최근인 3억년 전에 형성되었고 수백개의 별들을 30 광년의 폭안에 담고있다. 고물자리 방향으로 5,000 광년 떨어진 곳에 위치한 상대적으로 젊은 M46은 그 젊음에 반하는 물체도 가지고 있다고 오해할지도 모른다. 오늘의 아름다운 별사진 속 중앙에는 행성상 성운인 NGC2438이 있다. 이것보다 더 어두운 두번째 행성상 성운 PK231+4.1는 오른쪽 박스로 표시되어있고 그것을 확대한 모습도 추가로 보인다. 행성상 성운은 태양과 비슷한 질량을 가진 항성이 수십억년 후 핵융합의 원료인 수소가 없어져 죽음을 맞이하는 단계이다. NGC 2438 우리로부터 3,000 광년 떨어져 있고 산개성단 M46과는 다른 속력으로 움직이기때문에 이들이 같은 그룹은 아닐것이다. 단지 시선방향이 같아 행성상성운 NGC 2438과 PK231+4.1이 산개성단 M46과 우연히 함께 있는 것으로 보이는 것이다.

Explanation: Galactic or open star clusters are young. These swarms of stars are born together near the plane of the Milky Way, but their numbers steadily dwindle as cluster members are ejected by galactic tides and gravitational interactions. In fact, this bright open cluster, known as M46, is around 300 million years young. It still contains a few hundred stars within a span of 30 light-years or so. Located about 5,000 light-years away toward the constellation Puppis, M46 also seems to contain contradictions to its youthful status. In this pretty starscape, the colorful, circular patch above and right of the center of M46 is the planetary nebula NGC 2438. Fainter still, a second planetary nebula, PK231+4.1, is identified by the box at the right and enlarged in the inset. Planetary nebulae are a brief, final phase in the life of a sun-like star a billion years old or more, whose central reservoir of hydrogen fuel has been exhausted. NGC 2438 is estimated to be only 3,000 light-years distant, though, and moves at a different speed than M46 cluster members. Along with its fainter cohort, planetary nebula NGC 2438 is likely only by chance appearing near our line-of-sight to the young stars of M46.


Authors & editors: Robert Nemiroff (MTU) & Jerry Bonnell (UMCP)
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