Image Credit & Copyright: Fritz Helmut Hemmerich

어떻게 이 혜성은 꼬리가 세 개나 될까? 보통 혜성은 두 개의 꼬리: 태양풍에 밀려 혜성에서 하전된 입자가 새어나가는 이온 꼬리, 그리고 혜성의 궤적 뒤로 밀려나간 작은 부스러기가 그리는 먼지 꼬리를 갖고 있다. 혜성의 다른 한 꼬리는 지구에서 잘 보이지 않기 때문에 보통 혜성은 꼬리 하나만 갖고 있는 것처럼 보인다.  위의 독특한 사진에 담긴 혜성 2P/엥케는 이 사진이 촬영되던 순간 이온 꼬리가 갈라지면서 꼬리를 세가닥 갖게 되었다. 복잡한 태양풍의 난류에 의해 종종 이온 꼬리는 독특한 구조를 가질 수 있다. 이온 꼬리가 갈라지는 흔치 않은 기회를 포착한 셈이다. 이틀 뒤 촬영된 혜성 엥케의 모습은 덜 복잡한 모습을 하고 있다.

Explanation: How can a comet have three tails? Normally, a comet has two tails: an ion tail of charged particles emitted by the comet and pushed out by the wind from the Sun, and a dust tail of small debris that orbits behind the comet but is also pushed out, to some degree, by the solar wind. Frequently a comet will appear to have only one tail because the other tail is not easily visible from the Earth. In the featured unusual image, Comet 2P/Encke appears to have three tails because the ion tail split just near to the time when the image was taken. The complex solar wind is occasionally turbulent and sometimes creates unusual structure in an ion tail. On rare occasions even ion-tail disconnection events have been recorded. An image of the Comet Encke taken two days later gives a perhaps less perplexing perspective.

Authors & editors: Robert Nemiroff (MTU) & Jerry Bonnell (UMCP)
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Translated by: WouldYouLike

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