ESO’s Very Large Telescope images the Medusa Nebula

Image Credit & Copyright: European Southern Observatory, VLT

마치 뱀처럼 길게 꼬인 가스 필라멘트의 모습은 이 성운의 유명한 별명 ‘메두사 성운’을 떠올린다. Abell 21로도 알려진 이 메두사는 쌍둥이자리의 남쪽 가장자리 근처 약 1,500 광년 거리에 놓인 오래된 행성상 성운이다. 그 신화 속 별명에 걸맞게, 이 성운은 아주 극적인 변신을 겪고있다. 태양과 같은 가벼운 별들이 진화를 겪으면서 막바지에 행성상 성운 단계를 거치는데, 이 때 별들은 적색 거성에서 뜨거운 백색 왜성으로 변화하며 바깥 가스 층을 모두 벗어버린다. 뜨거운 별에서 새어나오는 자외선 복사 에너지로 성운이 달궈지고 있다. 망원경으로 크게 들여다본 이 장면 속에는 중심에 성운과는 상관없는 밝은 배경 별과 함께, 사진의 오른편에 위치한 메두사 중심의 별을 확실히 더 흐리고 어두운 별로 바꾸고 있다. 메두사 성운은 약 4 광년 너비로 펼쳐져있다.

Explanation: Braided, serpentine filaments of glowing gas suggest this nebula’s popular name, The Medusa Nebula. Also known as Abell 21, this Medusa is an old planetary nebula some 1,500 light-years away along the southern border of the constellation Gemini. Like its mythological namesake, the nebula is associated with a dramatic transformation. The planetary nebula phase represents a final stage in the evolution of low mass stars like the sun, as they transform themselves from red giants to hot white dwarf stars and in the process shrug off their outer layers. Ultraviolet radiation from the hot star powers the nebular glow. An unrelated, bright, foreground star is near center in this close-up, telescopic view, while the Medusa’s transforming central star is actually the dimmer star below center and toward the right-hand part of the frame. The Medusa Nebula is estimated to be over 4 light-years across.

 

Authors & editors: Robert Nemiroff (MTU) & Jerry Bonnell (UMCP)
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Translated by: WouldYouLike

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