Image Credit: NASA, ESA, Hubble, HLA; Reprocessing & Copyright: Raul Villaverde

누군가에게 이것은 마치 고양이 눈처럼 보인다. 이 매혹적인 고양이 눈 성운은 약 3천 광년 거리의 성간 우주 공간에 떠있다. 대표적인 행성상 성운인 고양이 눈 (NGC 6543)은 태양과 같은 별이 접하는 환상적인 진화의 마지막 단계가 어떠한지를 보여준다. 이 성운의 중심에서 죽어가는 별은 그 주변에 외곽 층밀어내며 먼지로 자욱한 동심원 모양의 껍질을 만들었다. 하지만 이 아름답고 복잡한 안쪽 구조의 형성 과정은 아직 잘 밝혀지지 않았다. 디지털로 허블 우주 망원경의 영상을 합성해서 만든 이 사진은 뚜렷하게 반 광년 크기로 펼쳐진 우주 눈알의 모습을 담고 있다. 물론 고양이 눈을 응시하다보면, 천문학자들은 50억 년 후 끝내 행성상 성운 단계로 끝나게 될 우리 태양의 운명을 내다볼 수 있다.

Explanation: To some, it may look like a cat’s eye. The alluring Cat’s Eye nebula, however, lies three thousand light-years from Earth across interstellar space. A classic planetary nebula, the Cat’s Eye (NGC 6543) represents a final, brief yet glorious phase in the life of a sun-like star. This nebula‘s dying central star may have produced the simple, outer pattern of dusty concentric shells by shrugging off outer layers in a series of regular convulsions. But the formation of the beautiful, more complex inner structures is not well understood. Seen so clearly in this digitally reprocessed Hubble Space Telescope image, the truly cosmic eye is over half a light-year across. Of course, gazing into this Cat’s Eye, astronomers may well be seeing the fate of our sun, destined to enter its own planetary nebula phase of evolution … in about 5 billion years.

Authors & editors: Robert Nemiroff (MTU) & Jerry Bonnell (UMCP)
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Translated by: WouldYouLike

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